¿Qué es la presión arterial alta?

La presión arterial alta, llamada también “hipertensión”, es una condición médica seria. Sucede cuando la sangre se bombea con demasiada fuerza a través de las arterias.

Cuando el corazón late, impulsa la sangre por las arterias hacia el resto del cuerpo. Cuando la sangre empuja con demasiada fuerza las paredes arteriales, la presión arterial aumenta. La presión arterial puede variar según la hora del día. Por lo general, es más alta cuando la persona despierta, después de hacer ejercicio o en situaciones de estrés.

Es normal que la presión se eleve por tiempos breves. Sin embargo, cuando la presión se mantiene elevada la mayor parte del tiempo, puede causar problemas graves de salud.

¿Qué tan común es la presión arterial alta?

La presión alta crónica (constante) es una condición de salud común. La presión arterial alta afecta a los adultos de todas las edades, pero principalmente a los mayores de 65 años. En Estados Unidos, cerca de 76.4 millones de personas tienen la presión arterial alta.

Cuando disminuye la presión arterial, también se reduce el riesgo de que ocurra un ataque al corazón, insuficiencia cardiaca, derrames u otros problemas de salud. Cada año, cerca de 7 millones de personas mueren en Estados Unidos debido a enfermedades causadas por la presión arterial alta.

¿Qué problemas puede causar la presión arterial alta?
Tener presión arterial alta durante mucho tiempo puede dañar el corazón y ocasionar insuficiencia cardiaca. Si la presión arterial alta no se trata, puede causar un ataque al corazón, derrames, falla del riñón (insuficiencia renal) u otros problemas de salud graves.

Cuando se tiene la presión arterial alta, lo más peligroso es no saberlo o buscar tratamiento. Cuando usted sabe que tiene la presión arterial alta y busca un tratamiento, puede disminuir el riesgo de tener algunos de los problemas que ésta causa.

¿Cómo se mide la presión arterial?
Usualmente, se llena de aire un brazalete, que aprieta la arteria de la parte superior del brazo, de modo que al dejar escapar el aire del brazalete, un indicador (instrumento para medir) registra la medida de la presión arterial. En la mayoría de los aparatos para uso casero, los indicadores son pantallas digitales (electrónicas).

¿Qué significan los números?
La medición de la presión arterial tiene dos partes: el número de arriba (o primero) y el número de abajo (segundo). El número de arriba es la presión “sistólica” y el número de abajo, la presión “diastólica”.

La presión sistólica es la presión arterial cuando el corazón late y bombea la sangre a través de las arterias. La presión es más alta cuando el corazón está bombeando; por eso el número sistólico siempre es más alto.
    
La presión diastólica es la presión arterial entre latidos cardiacos, cuando el corazón no está bombeando. La presión arterial es más baja cuando el corazón no está bombeando; por eso el número diastólico es más bajo.

Los números de su presión arterial se presentan uno arriba del otro, con la presión sistólica “arriba” de la presión diastólica.

La presión arterial normal es menor de “120 sobre 80”, o sea 120/80. Eso significa que la presión sistólica es de 120 y la diastólica de 80.
    
Una presión arterial entre 120/80 y 139/89 se llama “prehipertensión”. Esto significa que su presión arterial es más alta de lo normal y que corre el riesgo de padecer de presión arterial alta.
    
Si su presión arterial es de 140/90 o más, la mayoría de las veces que se la mide, entonces usted padece de presión arterial alta.

¿Para qué se mide la presión arterial?
La única manera de saber si la presión arterial está alta, es midiéndola regularmente, varias veces al día y durante varios meses.

La presión arterial alta puede no causar ningún síntoma; por ello es importante medir la presión regularmente, aun cuando no se sienta que está alta.

Para ayudarle a llevar un mejor control de su presión arterial, su médico puede sugerir que se la mida regularmente en casa. Su médico puede indicarle cuántas veces al día debe medirla y a qué horas.

¿Qué dicen las investigaciones?
El medirse la presión arterial en casa ayudó a algunas personas a bajar un poco su presión; entre dos y tres puntos, tanto para el número de arriba (o primero) como para el de abajo (segundo). No existen investigaciones suficientes para saber si los cambios duraron más de 6 meses.
    
No existe suficiente investigación para saber si el medirse la presión arterial en casa, con o sin apoyo adicional (como cursos o recordatorios telefónicos) ha ayudado a las personas a reducir el número de medicamentos que tenían que tomar, la cantidad de cada medicamento que tenían que tomar, o el número de veces que necesitaron acudir a un médico. Los investigadores no han establecido qué tipo de apoyo adicional, de un médico o clínica, sería mejor para ayudar a las personas a medirse la presión arterial en casa.

El medirse la presión arterial no es un tratamiento para la presión alta. Para ayudar a tratar la presión alta, tal vez necesite llevar una alimentación sana, mantener un peso saludable, hacer suficiente ejercicio y no fumar. Su médico puede también recomendarle medicamentos para ayudarle a bajar la presión arterial. El medirse la presión arterial regularmente es sólo una parte del plan para que reduzca la presión arterial alta.

¿Qué aparatos hay disponibles para medir la presión arterial en casa?
Si a usted y a su médico les parece una buena idea que se mida la presión arterial en casa, usted deberá comprar el equipo. Puede comprar un monitor de presión arterial casero en una farmacia u otra tienda que venda suministros médicos. También en Internet hay tiendas que venden monitores caseros para medir la presión arterial. Hay distintos tipos de monitores, pero todos tienen las mismas partes principales:

Un brazalete inflable que se pone alrededor del brazo. Algunos aparatos inflan el brazalete automáticamente, mientras que otros necesitan que se les bombee aire manualmente.
    
Un indicador con números y manecilla, o una pantalla digital, que muestran la lectura de su presión arterial.

Algunos monitores de presión arterial tienen un “estetoscopio” (el instrumento que usa el médico para escuchar el corazón). No todos los monitores necesitan estetoscopio para medir la presión arterial.

Hay tres tipos de monitores caseros para medir la presión arterial.

Monitores automáticos
Encienda el monitor pulsando un botón. El brazalete se infla por sí solo.
    
Su presión arterial se detecta a medida que el brazalete se desinfla y le muestra la medición.

Monitores semiautomáticos

Con el monitor semiautomático, uno mismo infla y desinfla el brazalete que se coloca en el brazo. La presión arterial se muestra con una lectura digital.

Monitores manuales

Infle el brazalete bombeando aire con la pera de goma que está conectada al tubo.
    
Use después un estetoscopio para escuchar el sonido de la sangre que fluye por la arteria, mientras deja que la presión del brazalete vaya bajando lentamente.

¿Qué tipo de monitor funciona mejor?
No existe suficiente investigación para afirmar que un tipo de monitor casero funcione mejor que otro para medir con exactitud la presión arterial. El buen funcionamiento de un monitor puede depender de lo bien que aprenda usted a utilizarlo. Llévele su monitor a su médico o enfermera para que puedan:

¿Qué es importante considerar al escoger un monitor?
El monitor debe tener instrucciones claras y ser fácil de usar. El brazalete debe ajustarse bien en su brazo. Si el brazalete no ajusta bien, no dará una lectura correcta. Antes de comprar el monitor, tal vez quiera verificar que el brazalete no sea demasiado grande o pequeño para su brazo. El indicador con manecilla o la pantalla del monitor deben ser lo suficientemente grandes para que usted pueda ver con claridad.
    
Si el monitor viene con un estetoscopio, éste debe caberle bien en los oídos, para que usted pueda oír claramente. Necesitará saber lo que significan los sonidos. Pregunte a su médico o enfermera cómo se usa el estetoscopio.

 

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