Gripe aviar: situación actual

La gripe aviar es una enfermedad producida por los virus de la influenza tipo A que se presentan de manera natural entre las aves. Hay diferentes subtipos de estos virus que se producen como consecuencia de los cambios en ciertas proteínas en la superficie del virus de la influenza tipo A y por la forma en que las proteínas se combinan.
 
Cada combinación representa un subtipo diferente. Todos los subtipos conocidos de virus de influenza tipo A se pueden encontrar en las aves. El virus de la gripe aviar que causa preocupación en la actualidad porque potencialmente puede producir enfermedad en el ser humano es del subtipo H5N1.
 
Situación actual:
Se conoce como pandemia al brote de una enfermedad que se extiende por todo el mundo. Una pandemia de gripe ocurre cuando surge un nuevo virus de influenza para el cual los seres humanos no tienen suficiente inmunidad, y para el cual no existen vacunas. La enfermedad se disemina con facilidad entre las personas, causa complicaciones graves, y puede extenderse por todo el país y el mundo en muy poco tiempo.
 
Es difícil predecir cuando se producirá la próxima pandemia de influenza o qué grave puede llegar a ser. Todas las personas estamos en riesgo, sin importar el lugar o el momento en que se desate la pandemia. Los países pueden, a través de medidas como cierre de fronteras y restricciones de viajes, demorar la llegada del virus, pero no lo podrán detener.
 
Los profesionales de la salud están preocupados, pues la diseminación de un virus aviar H5N1, altamente virulento, en el este de Asia y en otros países es una potencial amenaza para la salud humana. Existe preocupación por una posible pandemia humana causada por el virus H5N1 porque:
 
  • Es especialmente virulenta
  • Está siendo diseminada por aves migratorias
  • Puede ser transmitida de aves a mamíferos y en algunas circunstancias a seres humanos, y
  • Como otros tipos de virus de la influenza, continúa evolucionando.
 Desde el año 2003, se ha registrado un número creciente de casos de infección con el virus H5N1 en seres humanos en países asiáticos, árabes y africanos. Más de la mitad de las personas infectadas con el virus H5N1 ha muerto.
Se cree que la mayoría de estos casos se han producido por el contacto con aves de corral infectadas. No ha habido un contagio sostenido de la enfermedad entre seres humanos, pero existe el temor de que el virus H5N1 evolucione y sea capaz de transmitirse entre los seres humanos.
 
El riesgo de contraer influenza aviar es generalmente bajo para la mayoría de las personas, porque normalmente los virus no infectan a los humanos. El virus H5N1 es uno de los pocos virus de influenza aviar que ha atravesado la barrera entre las especies y ha infectado a seres humanos, además es el más mortal de todos los que han atravesado la barrera.
 
La mayoría de los casos de contagio de influenza por el virus H5N1 en seres humanos se produjeron por el contacto con aves de corral infectadas (p.ej. pollos, patos y pavos domésticos) o con superficies contaminadas con secreciones/excreciones de aves infectadas.
 
Hasta ahora la diseminación del virus H5N1 entre las personas ha sido limitada y no ha continuado más allá de una persona. Sin embargo, como todos los virus de la influenza tienen la capacidad de cambiar, los científicos temen que algún día el virus H5N1 pueda infectar a los seres humanos y diseminarse con facilidad entre las personas.
 
Durante los brotes que se han producido últimamente en Asia, Europa, y África, más de la mitad de las personas infectadas con el virus H5N1 ha muerto. La mayoría de los casos ocurrieron en niños y adultos jóvenes que estaban sanos antes de contraer la enfermedad. Sin embargo, es posible que sólo se hayan informado los casos que revestían mayor gravedad y que el rango completo de las manifestaciones de la enfermedad causada por el virus H5N1 no se haya determinado todavía.
 
Los síntomas de la influenza aviar en los seres humanos han comprendido desde síntomas típicos de la influenza en seres humanos (p.ej. fiebre, tos, dolor de garganta, y dolores musculares) hasta infecciones oculares, neumonía, enfermedades respiratorias graves (como dificultades respiratorias agudas), y otras complicaciones graves que pueden poner en riesgo la vida. Los síntomas de la influenza aviar pueden depender del virus que cause la infección.
 
Como estos virus normalmente no infectan a los seres humanos, hay una escasa o nula protección inmune contra ellos entre los seres humanos. Si el virus H5N1 logra diseminarse con facilidad entre las personas, podría desatarse una pandemia (brote de la enfermedad a escala mundial). Nadie puede predecir cuando se puede desatar una pandemia. Sin embargo, los expertos de todo el mundo están observando detenidamente la situación del virus H5N1 y se están preparando para la posibilidad de que el virus pueda comenzar a diseminarse con más facilidad y en mayor escala ente las personas.
 
Aún no existe una vacuna disponible para proteger a los seres humanos contra el virus H5N1 que se está diseminando en Asia, Europa, y África. No se puede producir una vacuna contra el virus pandémico hasta que surja y se identifique un nuevo virus de la influenza pandémica.

 

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